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INTRODUCTION

En 1997, l'intérêt suscité par les moyens d'observation de l'OHP n'a pas failli. Les observateurs continuent d'apprécier la possibilité d'obtenir des missions de longue durée, parfois répétitives, permettant d'effectuer des programmes à long terme, des campagnes multi-sites (nécessitées par l'observation en continu de phénomènes variables), des programmes de préparation ou de valorisation de missions spatiales, sans oublier la facilité d'essayer des instruments nouveaux.

Les observations ont été favorisées par d'excellentes conditions météorologiques. C'est ainsi que le télescope de 1,93 m a fonctionné 310 nuits dans l'année, dont les deux tiers ont été utilisés sans interruption du coucher au lever du soleil.

Le programme de recherche de planètes extrasolaires, entamé en 1994 par M. Mayor et D. Queloz, s'est intensifié. Il est conduit par un groupe franco-suisse qui utilise sept nuits par mois le télescope de 1,93 m et le spectrographe Elodie. Diverses améliorations techniques ont permis d'accroître les performances de ce dernier. En 1995, M. Mayor et D. Queloz annonçaient la découverte de la première planète extrasolaire, autour de 51 Peg. Aujourd'hui ce programme intensif révèle l'existence de deux nouvelles exoplanètes en orbite autour de deux étoiles proches de type solaire, dans la constellation d'Hercule.

Ces nouvelles découvertes maintiennent l'OHP au plus haut niveau de la compétition mondiale, en matière de recherche de planètes extrasolaires. Elles doivent beaucoup à la qualité du travail des techniciens et des ingénieurs de l'Observatoire, à leur grande ténacité mais aussi à la continuité du soutien financier du Conseil Régional Provence-Alpes-Côte d'Azur.

Parallèlement aux activités liées à l'observation, les services techniques de l'OHP ont poursuivi les programmes de R et D en cours concernant les télescopes interféro-métriques, ont renforcé leur implication dans le projet VIRMOS et se sont engagés sur le projet spatial COROT dédié à l'astérosismologie et à la recherche d'exoplanètes.


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